小城华人故事 – 坚韧不拔 水滴石穿

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这是一个真实的案例和背后埋藏的艰辛往事。

故事发生在1924年9月15日,密省一个叫Rosedale的小镇里,这一天是学校开学的第一天,9岁的Martha(玛莎) Lum和她11岁的姐姐Berda(贝尔妲)(她们两个都是在这里出生的美国公民)像许多适龄儿童一样高高兴兴的到当地唯一的一所学校去上学。可是在中午课间休息时,Martha姐妹俩和另外两个华裔学生被叫到校长办公室。在那里,校长通知这四个学生,根据州教育总督(Superintendent of Education)的建议,学校的董事会(Board of Trustees)已作出决定,她们不得呆在学校,必须马上离开,因为她们是华人Chinese,是有色人种,而Rosedale Conciliated High School是为白人(White or Caucasian)开的。

(幼时的Martha、Berda和妈妈Kate)

这一事件最后导致了Gong Lum v. Rice的案例。刚开始是Martha及父母Kate和Gong Lum在律师Earl Brewer的帮助下,将学校董事会告到了当地的法院。法院判决校董事会的决定无效,不能禁止华裔子女到该校上学。但校方不服判决,反而将Lum告到州高级法院,然后案情反转,州高级法院推翻地方低级法院的原判决,最后校方胜诉。

(Lum氏夫妇)

Lum家不服州高级法院的判决,上诉至美国最高法院(U.S.Supreme Court),这是美国历史上的第一例最高法院审理这类案件,第一次向当时Jim Crow南方的所谓“隔离但平等(Separate but Equal)”变相歧视法律挑战。

官司打到1927年11月21日,美国最高法院做出裁决,法院的全体法官一致同意(unanimous),维持州高级法院的原判,Lum家败诉,孩子失去了进该学校的权利。

尽管有最高法院的裁决,但丝毫没有阻扰Lum家父母让孩子接受良好教育的信念,而当时良好的教育只有在白人孩子的学校里才有提供,所以他们全家搬到了邻近的阿肯色州,在那里找到了接受华裔孩子的学校。他们的三个孩子(Martha,Berda和最小的男孩Biscoe比斯科)都高中毕业,并在以后的第二次世界大战中,积极参与,为国家尽力。

(Lum家全家福)

Berda的儿子回忆到,二战期间妈妈和姨娘Martha都搬到了加州生活,她们做些空军后勤服务工作,姨父Henry加入空军在伦敦服役,舅舅Biscoe是陆军医务人员,在中国战场服役。(图中的照片为Biscoe比斯科)。

在1927年最高法院裁决之后的20年后,历史终于掀开了新的一页。当另一个少数族裔的孩子面临公立学校的不公平待遇时,他们的家长联合起来抗争,这一次他们最终获胜了。

事情发生在1944年的加州洛杉矶南边的Westminster小镇,Mendez夫妇送他们的孩子去一所新开的小学去上学,可是学校拒收,而让他们把孩子送到专门的“墨西哥学校”Mexican School去上学。在经过交涉后,校方愿意给予优待,特别录取他们的孩子。在经过再三考录后,Mendez夫妇决定不接受校方的offer,而决定要为所有遭受不公平待遇的孩子争取他们的权利。他们与其他拉美裔Latino家长联合起来,代表大约五千名学生,向Westminster等四个学区提出起诉。

代表原告的律师David Macus成功的抨击和动摇了“隔离但平等”这一法律信条的合法性。1946年2月18日联邦地区法官裁定“隔离但平等”不能给予每一个学生提供平等保护,实际上是不平等的。一年之后,当时的加州州长Earl Warren于1947年6月14日签署文件,将Mendez v. Westminster School District判决结果变成了法律,彻底推翻了“Separate but Equal”,宣布加州公立学校里的种族隔离为非法。

1953年Warren被任命为最高法院的首席法官(Chief Justice of the United States,上任之后的第二年,最高法院针对Brown v. Board of Education案例,做出了具有里程碑的裁决,宣布在全国范围内,学校里的种族隔离为非法。

从最早1924年秋季某日的Martha姐妹被赶出学校,到1954年最高法院的裁决,30年过去了,艰难缓慢中社会在前进。尽管Lum家当时没有胜诉,但可以很骄傲的说,我们的华裔前辈们努力地抗争过,挑战过,也得到不少白人有识之士的支持和同情(律师以及地方法院等)。当年的努力没有白费,为以后的发展打下了基础,所以社会的进步也有密省小镇华人的一份贡献。

美国邮政于2007年发行了一枚邮票,纪念这一历史事件60周年。

今天看来,不同族裔不同肤色的儿童进入公立学校,一起上课学习,好像是再正常不过了,可在60多年前还是难以想象的。

去年秋季,一本新书出版发行,“水滴石穿”,记载了Lum家的故事,也折射出华人的艰辛而骄傲的成长经历。

这是在Delta State University中文博物馆里,一个小黑板上写着这样一段(用英语表示的)中文格言。

“To get through the hardest journey, we need to take one step at a time, but we must keep on stepping”

我试着用网上的谷歌翻译服务将其翻成中文,好像很不尽达意。

要经历最艰难的征程,我们需要一步一个脚印,但我们必须继续前进”。

这个故事揭示出社会中的每一个进步都来之不易,要经过许多人的团结合作和长期艰苦的努力。水滴石穿,众志成城。

(历史照片均拍自博物馆的展品,在此致谢) 

本文作者:李东红

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